I hus nummer ett i frihandelszonen Internet City i Dubai sitter den unga arabiska internetkoncernen Maktoob. Maktoob betyder mejl på arabiska – företaget drev från början en gratis e-posttjänst. I dag är Maktoob världens största arabiskspråkiga internetportal och lägger just nu grunden för e-business i Mellanöstern. Företaget äger en rad olika internetverksamheter, där en av de viktigaste är betaltjänsten
CashU som drivs av en svensk.

– Vår mission är att få e-handeln i Mellanöstern att växa, säger Martin Waldenström, chef för CashU.

Missionärer som Martin Waldenström behövs i regionen. Internetmarknaden i Dubai är ännu i sin linda. Vissa jämför läget med Sverige för tio år sedan, även om det kanske är lite väl negativt. Segheten kan tyckas märklig med tanke på att Dubai, som är ett skattemecka i oljestaten Förenade Arabemiraten, är en supermodern stad. Men internetuppkopplingarna är dyra och långsamma, och staten censurerar innehållet.

– Om du jämför priset på internet här med Sverige, och tar in löneläget i ekvationen, är det 50 gånger dyrare. Det beror på att det inte finns någon konkurrens, båda internetleverantörerna är statliga bolag. Så internetmarknaden har inte kommit upp till en kritisk massa än, säger Anton Gunnarsson som jobbar för Packetfront i Dubai, ett svenskt företag som hjälper till att lägga infrastrukturen för internet i Mellanöstern.

Liksom många andra utländska bolag har Packetfront valt att lägga sitt regionala huvudkontor i Dubai. Dubai har på 14 år vuxit från en fiskeby till Mellanösterns affärshubb. Ska man satsa på internet i Mellanöstern är Dubai ett bra val för regionkontoret. Här finns välutbildad arbetskraft från hela världen till bra pris, och ett stort antal frihandelszoner där företag inte behöver betala vare sig arbetsgivaravgifter, företagsskatt eller inkomstskatt.

– Många företag flyttar in i en frizon för att kunna sälja till Mellanöstern och etablerar sitt regionalkontor här, säger Zenita Persson på Exportrådet i Dubai.

Rent juridiskt kan ett bolag i en frihandelszon inte sälja till företag utanför zonen. Men genom att ha ett representationskontor i frizonen i Dubai och låta hemmakontoret sköta faktureringen kan man komma runt det.

Att starta ett bolag utanför frizonen är ingen lek: byråkratin och avgifterna i Förenade Arabemiraten är mäktiga. Även inne i en frihandelszon kan det vara dyrt och nog så krångligt – de företag Internetworld talat med uppger att man måste räkna med minst 30 000 dollar, alltså över 200 000 kronor, för att kunna starta en verksamhet och driva den i ett år. I den beräkningen ingår visumkostnader, administrativa avgifter samt ett minimalt kontor. Dessutom är levnadskostnaderna i Dubai höga. Att starta eget här kräver alltså en relativt hög insats, och det är olagligt att jobba hemifrån.


Många företag etablerar regionkontor i Dubai, enligt Zenita Persson på Exportrådet.

På internetportalen Maktoobs kontor i frihandelszonen Internet City sitter ett flertal företag som ingår i den spirande koncernen. De flesta av Maktoobs tjänster är kopior på sajter som slagit stort i väst och gjorts om i arabisk tappning. Betaltjänsten CashU är arabvärldens motsvarighet till Paypal. Men det finns en viktig skillnad: i USA är Paypal ett av flera betalalternativ för företag som vill sälja på nätet. I Mellanöstern är CashU i princip det enda fungerande alternativet.

– Att ta betalt är det stora problemet här. I Iran och Syrien är det helt omöjligt utan CashU eftersom den amerikanska handelsblockaden gör att Visa inte hanterar transaktioner därifrån. Och kreditkortspenetrationen är bara 5 procent i Saudiarabien och 3 procent i Egypten. Dessutom är mer än hälften av befolkningen under 20 år i många länder här, en kundgrupp som inte har kreditkort, berättar Martin Waldenström.

CashU har lokala konkurrenter, men egentligen är konkurrensen minimal eftersom
det är den enda betaltjänsten som täcker hela Mellanöstern. Och tillväxten är god – CashUs transaktioner ökar med 10-12 procent i månaden.

– Det går bra för oss, även om den starka ökningen till viss del beror på att vi kommer från låga volymer. Men internettillväxten i Mellanöstern är just nu en av de högsta i världen, och befolkningen är större än Europas, säger Martin Waldenström.

All CashU:s tillväxt bygger på försäljning av tjänster. E-handeln i Mellanöstern är kraftigt eftersatt. CashU:s största intäktsströmmar kommer från ip-telefoni-tjänster som Skype,
dejtingsajter (som dock måste kallas giftermålssajter, annars blir de förbjudna), sms-tjänster där meddelandena visas på tv samt försäljning av webbhotell och mjukvara.

– Störst tillväxt har vi nu i Algeriet, Egypten och Irak. I Irak finns inget riktigt banksystem, där använder amerikanska soldater CashU för att betala för Skype och onlinespel, och irakier ringer till släktingar i andra länder.

Ett systerföretag till Maktoob är Souq.com. Souq betyder marknad och sajten är den största marknadsplatsen i Mellanöstern. För trots att e-handel inte slagit igenom har denna Ebay-kopia lyckats skapa stor popularitet. 45 000 produkter läggs ut varje månad och 10 000–11 000 av dem säljs. Men att nå den positionen har inte varit någon enkel match.

– Det är en sak att bygga en auktionssajt när du har infrastrukuren på plats, som logistik för leveranser och för betalningar. Men i Mellanöstern, liksom i Sydeuropa, finns inte det. Därför har vi byggt in logistik och betalningar i vårt system, säger Ronaldo Mouchavar, vd för Souq.


Ronaldo Mouchavar driver den största auktionssajten i Mellan-östern och känner ett ansvar för att utveckla industrin.

I praktiken innebär detta att Souq sköter både betalning och leverans för kunderna. De hämtar produkten och kontrollerar den. De tar sedan emot betalningen och levererar därefter produkten. När köparen bekräftar att produkten levererats betalar de ut pengarna till köparen. Souq tar alltså den stora risken vid transaktionen, istället för som på västerländska auktionssajter där ansvaret vilar på köpare och säljare.

För denna service tar Souq ut en avgift motsvarande 5 procent av transaktionens värde. Avgiften sjunker till 2 procent när transaktionen är värd mer än cirka 200 000 kronor. Och så stora transaktioner sker faktiskt: exempelvis såldes nummerplåtten ”1” för flera miljoner på Souq.com nyligen.

– Annars är det mobiltelefoni och teknik som har högst försäljningsvärde på sajten. I antal sålda varor är kläder och accessoarer störst, säger Ronaldo Mouchavar.

I och med att Souq dels byggt upp hela betalfunktionen via systerföretaget CashU, och tar hand om upphämtning och leverans via ett kurirföretag, bygger de hela infrastrukturen för e-handel. Och de tar inte särskilt mycket betalt för det – utöver avgiften på 5 procent av varje transaktion kostar det bara 35 dollar i månaden för den som vill starta en e-butik på Souq.

– Vi vill inte ta mer betalt, eftersom vi vill få upp volymen. Vi kan alltid lägga till avgifter senare. Men det ska vara lätt att starta. Det sätter press på oss, vi måste vi utveckla industrin för Förenade Arabemiraten och hela regionen, säger Ronaldo Mouchavar.

Ett av få nordiska internetföretag som satsat i Dubai och Mellanöstern är Stardoll. De driver en webbtjänst där flickor kan skapa sin egen klippdocka, prata med andra och klä dockan på olika sätt. De har inte öppnat något eget kontor i regionen utan lanserade i slutet av oktober sin tjänst mot Mellanöstern i samarbete med Maktoob.

– Vi har tidigare översatt Stardoll till 16 olika språk, och arabiska var det största språket som vi inte översatt till. Dessutom hade vi redan en användarbas i regionen, säger Anders Hallin, affärsutvecklingschef på Stardoll.

Att Stardoll valde Maktoob som partner beror på att de är den största arabiskspråkiga portalen och att de redan har andra tjänster som når Stardolls målgrupp, tjejer mellan 7 och 17 år. Den enda lokalanpassningen som gjorts av sajten utöver språket, är att de arabiska dockorna är mindre lättklädda än den västerländska varianten.

– För arabvärlden har dockan en liten klänning, ett nattlinne, istället för underkläder. Nu funderar vi på att införa det i resten av världen också, säger Anders Hallin.

Stardoll har goda förhoppningar om möjligheterna att växa i Mellanöstern.

– Liksom i många delar av världen växter internetmognaden och –penetrationen väldigt snabbt. Och de unga är vana vid datorer. Vi ser en stor potential, säger Anders Hallin.

Foto: Lisa Bjerre

Fakta


Antal invånare
: cirka 4,6 miljoner
Internetpenetration: 49,8 procent
Mobilpenetration: 173 procent
Språk: arabiska är officiellt språk. Andra stora språk är persiska, engelska, hindi och urdu.
Mest välbesökta inhemska sajt: Maktoob.com
Mest använda sökmotor: Google
Populäraste sociala nätverk: Facebook

Källor: Internetworldstats.com, CIA The World Factbook, Inter-Arab Investment Guarantee Corporation (IAIGC), Alexa.com