Den nya funktionen innebär att Instagramanvändare kan skicka bilder och videoklipp till en enda användare, eller till en utvald grupp, istället för att dela dem i sitt flöde som tidigare. Avsändaren får sedan en bekräftelse när mottagaren har tittat på bilden.

Meddelanden kan skickas till grupper på upp till 15 personer.

Instagram har haft vissa funktioner för att begränsa spridningen av bilder tidigare, men då har det rört sig om möjligheten att skapa en privat profil eller att blockera enskilda användare. Instagram Direct, som funktionen kallas, liknar mer en klassisk chattfunktion.

Däremot släpper inte Instagram sitt fokus på bilder. Det ska inte vara möjligt att skicka meddelanden som bara innehåller text. Direktmeddelanden ska kunna gillas och kommenteras på samma sätt som publika bilder.

Funktionen kan ses som ett sätt att möta konkurrensen till exempel Whatsapp, eller för den delen Snapchat. Till saken hör att Facebook, som äger Instagram, nyligen ska ha bjudit tre miljarder dollar för Snapchat – men fått nej.

Instagram Direct har dock inte efterapat Snapchats grundläggande funktion som låter användare sätta en tidsgräns för hur länge en skickad bild ska finnas kvar hos mottagaren innan den försvinner.