Om du har följt nyhetsrapporteringen om till exempel MH17, flygplanet som sköts ned över Ukraina, eller MH370, som fortfarande är spårlöst försvunnet, är det inte osannolikt att du också sett grafik skapad med hjälp av Flightradar24. Nyhetsmedier runt om i världen har fått upp ögonen för realtidsuppdateringarna och täckningen som den svenska tjänsten levererar. Wall Street Journal, Daily Mail, Bloomberg och Reuters är några exempel. I samband med det stora vulkanutbrottet på Island 2010 skapades en animation som med data från Flightradar24 visade hur flygtrafiken startade igen.

Flightradar24

– Vi ser oss i huvudsak som ett databolag. Appen är den som de flesta känner till och det är från den vi i dagsläget har i särklass störst intäkter. Men bland de största flygbolagen har vi betalande kunder som köper rådata från oss, säger Fredrik Lindahl, vd på Flightradar24.

2012 var han med och grundade företaget. Men utvecklingen hade startat några år tidigare, som ett SEO-projekt för prisjämförelsesajten flygresor.se.

Så gott som alla nyare passagerarflygplan har något som kallas ADS-B-transponder. Den skickar kontinuerligt ut uppgifter om bland annat flygplanets anropsnamn och position. Mikael Robertsson och Olov Lindberg fick reda på att det fanns hyfsat billiga mottagare att köpa. Med dem kunde man ta reda på vilka flygplan som passerar över platsen där mottagaren är monterad.

– Vi monterade en norr om Stockholm, en söder om Stockholm och en i Göteborg. En gång i minuten skapade vi statiska bilder som visade flygtrafiken och laddade upp till en undersida på flygresor.se, säger Mikael Robertsson.

Det blev en succé som lockade mer trafik än de båda hade hoppats på. Nästa steg blev att ta klivet från statiska bilder till realtidsuppdatering. Killen som hjälpte till med programmeringen hade dessutom själv tre mottagare och lyckades via kontakter komplettera nätverket med ytterligare några. Trafikvolymerna fortsatte att öka och efter ett tag bestämdes att sätta flygplanskartan i ett eget bolag: Flightradar24 var född.

Fortfarande idag är det entusiaster runt om i världen som står för den största andelen av informationen som företaget bygger sin verksamhet på. Men för att förbättra täckningen – både vad gäller yta och vilka flygplan som syns på kartorna – skickar företaget ut ett 40-tal egenutvecklade mottagare i veckan.

Till skillnad från ADS-B-mottagarna, som enligt Fredrik Lindahl sitter i ungefär 60 procent av alla plan, kan Flightradar24:s egna identifiera många fler.

– Få propellerplan är idag utrustade med ADS-B-transponder. Däremot skickar alla ut enkla ping, som tyvärr inte innehåller någon platsinformation. Men med hjälp av triangulering kan vi räkna ut var ett flygplan befinner sig. Det som krävs är att fyra mottagare hör samma ping, säger Mikael Robertsson.

Vilka har varit de tekniska och affärsmässiga utmaningarna så här långt?

– Tekniskt har våra egna mottagare varit en stor utmaning. Vi skickade ut de första i början av 2013, men först i oktober fick vi upp data för triangulering från dem i appen. Affärsmässigt har utmaningen varit att över huvud taget tjäna pengar. Vi började 2007/2008 för att det var kul, pengar började vi tjäna först 2010 när vi släppte den första appen, säger Mikael Robertsson.

Då gick det å andra sidan desto bättre. Bokslutet för det brutna räkenskapsåret 2012/2013 visar en omsättning på 26 miljoner kronor och en vinst på 5. För 2013/2014 är siffrorna inte helt klara, men Fredrik Lindahl pratar om en fördubbling både vad gäller omsättning och vinst.

Vilket behov är det ni tillgodoser?

– Det finns många. Ett är planespotters som vill se var flygplan befinner sig. Sen är det många anställda i och omkring flygbranschen som har glädje av oss. Vi har sett bilder från flygbolagens kontrollrum där vi syns på storbildsskärmar. Och vi vet att exempelvis cateringbolag och andra som ska serva flygplanen när de står på marken har glädje av vår realtidskarta, säger Mikael Robertsson.

Vilka är utmaningarna framöver?

– Självklart vill vi förbättra alla våra produkter. Men det stora är att förbättra täckningen. De lågt hängande frukterna har vi plockat, nu är det mer exotiska platser som ska till. Målsättningen är att vet var alla plan befinner sig vid varje givet tillfälle, säger Fredrik Lindahl.